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 犬の魅力は絶大である。そのつぶらな瞳、ぴろろんとした耳、ふりふり動く尻尾、そしてなによりピュアな心。だがそれだけではない。肉球の破壊力も相当なものだ。

 犬がただ可愛いだけではなく、数々の功績を勇敢に成し遂げてきたのは、機能美を備えた肉球のおかげなのだ。それでは犬の肉球について迫っていくことにしよう。

1.肉球にも骨がある

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 犬の骨格は平均319個の骨から成っている。そして肉球にも骨がある。その骨に沿って、皮膚や腱、靭帯、血管そして結合組織が形成されている。


2.肉球の基本構成は5つのパーツ

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 爪/指球/掌球/狼爪/手根球の5つの部位で成り立っている。
 画像の肉球は生後4ヶ月の子犬のもの。


3.肉球のパーツの役割

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 指球と掌球は衝撃吸収材として、足の骨や関節を地面の衝撃から守っている。手球根は、滑りやすい場所や急な坂道でブレーキの役割を果たす。


4.肉球は熱さ・冷たさから体を守る

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 肉球は角質層が厚くなったもので、熱が伝わりにくくなっており、極度の熱から内部組織を守っている。(鯨の脂肪と同じ役割だ。)

 一方で、雪などの冷たい地面に触れると、肉球内の静脈を流れる血液が冷やされてしまうが、そのそばを流れる動脈によってすぐに温め直されてから体中へと運ばれるため、犬は雪や氷の上をブーツ無しで歩くことができるのだ。これが科学者たちが飼い犬の歴史は寒冷地から始まったと考えている理由だ。


5.肉球は足を保護する靴の役割を果たす

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 でこぼこした道や砂利道などを歩く時、肉球は足を保護してくれる。外で飼われていたり、でこぼこ道をよく歩く犬の肉球は厚くて硬く、逆に室内犬や舗装された道ばかり歩いている犬の肉球は柔らかい。また、肉球は感覚器官としても機能しているので、犬が様々なタイプの地面を区別するのにも役立っている。肉球はなんとも多機能高性能な靴のような役割を果たすのだ。


6.肉球も汗をかく

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 犬は汗をかかないと言われているが、実は肉球には汗腺がある。汗を出すことによって体温調節をしたり、肉球が乾燥しすぎるのを避けるているのだ。また、犬が緊張したりストレスを感じたりした時も汗がにじみ出てくる。犬だって私たちと同じように手に汗をかくのだ!


7.肉球は全体重を支える

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 人間はかかとを地面につけて歩く蹠行性だが、犬はかかとを浮かせて歩く趾行性だ。つまり、歩いている時彼らの体重はすべて指にかかっている。犬のつま先の肉球は非常に大きな役割を果たしているのだ。


8.犬はつま先をあまり自由に動かすことができない

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 犬のつま先は、私たちの指先やつま先と同じだが、私たちのように自由に動かすことはできない。


9.狼爪は親指の名残

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 狼爪は親指の名残だと考えられている。前足の狼爪には骨も筋肉もあるのだが、後ろ足の狼爪が生まれつきない犬種もいる。これは退化してしまった為と考えられている。後ろ足の狼爪が、地面に引っかかったりして怪我してしまうのを避けるため切除されることがあるが、これについての賛否は様々だ。


10.狼爪は犬にとって重要なもの。

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 狼爪は何の役にも立たないと思うもしれないが、実は犬たちはよくこの爪を使っている。例えば、骨をしっかりと押さえつけてかぶりつくためには、この狼爪が必要なのだ。

 また、例えばグレート・ピレニーズは後ろ足にそれぞれ2こずつ狼爪を持っているが、これは険しい山岳地帯で滑り止めとして機能するため、彼らにとっては必要不可欠なものだ。ショードッグの中にも、後ろ足に狼爪2つずつを持っているのがスタンダードな犬種もいくつか存在する。ピレニアン・シープドッグやブリヤード、スパニッシュ・マスティフなどがそれにあたる。

11.水かき用の膜を肉球に備えた犬がいる

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 実は肉球の間に水かき用の膜をもっている犬種がいくつかいる。全犬種の中で一番長いつま先を持つニューファンドランドや、その次に長いラブラドール・レトリバーはまさにそれで、泳ぐのが大得意だ。他にもチェサピーク・ベイ・レトリバーやポルトガル・ウォーター・ドッグや、フィールド・スパニエル、ジャーマンワイヤヘアードポインターなどもそれにあたる。


12.猫足の犬がいる

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 いわゆる「猫足」の犬がいる。一番長いはずの指が短く、まるで指をぎゅっと握ったようになっていて、猫の足のようにコンパクトなのだ。この足のおかげで、立ち上がっても疲れにくく、まだ長い時間立っていられる。秋田犬、ドーベルマンピンシャー、ジャイアント・シュナウザー、クーバース、ニューファンドランド、エアデールテリア、ブルテリア、キースホンド、フィニッシュ・スピッツ、そしてオールド・イングリッシュ・シープドッグはみんな猫足だ。


13.うさぎ足の犬がいる

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  真ん中2本の指が他の指よりも長くなっている「うさぎ足」というのもある。彼らの肉球は少し長めでスレンダーだ。このうさぎ足を楽しんでいるのは、愛玩犬のいくつかとサモエド、ベドリントン・テリア、スカイ・テリア、ボルゾイやグレイハウンドだ。


14.足の臭い犬がいる

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 次は「とんがりコーン足」だ。もしあなたの愛犬の肉球からとんがりコーンの良い匂いがしても、齧りつかない方が良い。その匂いの元はバクテリアとキノコ菌だからだ。犬にとっても褒め言葉ではないから、間違っても「君の肉球は香ばしい匂いがするね!」なんて言わないように。


15.肉球マッサージの有効性

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 ハンドマッサージは誰にとっても気持ちいいもの。犬も然り。ASPCA(アメリカ動物虐待防止協会)によると、肉球をマッサージしてあげると、血行が良くなり犬もリラックスできるようだ。肉球の間をよく揉んであげよう。